La historia detrás de “The Message” de Grandmaster Flash and the Furious Five y su relevancia en el hip hop

El track, lanzado en 1982, sentó los precedentes para reconocer al MC como una figura representativa de la cultura del hip hop y habló de esa cotidianidad de la que los originarios del Bronx no podían escapar.
Pamela Escamilla
Foto: Grandmaster Flash and the Furious Five, Anthony Barboza/Getty Images.

“The Message”, de Grandmaster Flash and the Furious Five, fue lanzada el 1º de julio de 1982. Al tema se le reconoce como uno de los primeros tracks de rap consciente o, al menos, como el primero de estos en tener relevancia comercial.   

Para Chuck D, de Public Enemy, “The Message” representó la primera vez que un grupo de rap conocido, con un MC dominante, dijo “algo que significara algo”, según indica Rolling Stone. Con esto, nos queda claro que la rola también tiene que ver con el posicionamiento del MC (para bien y para mal) como el elemento más identificable de la cultura del hip hop. 

“The Message”, de Grandmaster Flash and the Furious Five, llegó a los oídos del mundo cuando Ronald Reagan era presidente de Estados Unidos y no era común que los medios de comunicación contaran historias neoyorquinas más allá de Manhattan ―al menos no contadas por personas que fueran parte de barrios como el Bronx de esos tiempos―.

Esta canción fue reconocida por The New York Times como el sencillo de pop más poderoso de 1982, y como el track del año por NME. El tema de Grandmaster Flash and the Furious Five también fue la primera canción de hip hop en entrar al Registro Nacional de Grabación de la Biblioteca del Congreso de Estados Unidos (2002).

La rola también ha sido sampleada en más de 200 canciones, entre las que se incluyen “Can’t Nobody Hold Me Down”, de Puff Daddy con Mase (1996); “2 of Amerikaz Most Wanted”, de 2Pac con Snoop Dogg (1996); “Stay Woke”, de Meek Mill con Miguel (2018); y “Extradition”, de Ice Cube (1998).

El sonido de “The Message” y la industria musical en los ochenta

Algo que caracterizó a “The Message” fue el beat ralentizado. Esta práctica, poco común en las primeras grabaciones de hip hop, funcionó para dar prioridad a la letra y al mensaje. Tomando en cuenta que eran principios de los ochenta, no es de extrañarse el feeling funk y disco de la grabación.

Grandmaster Flash and the Furious Five fueron los primeros raperos en ser parte del Paseo de la Fama del Rock and Roll. Sin embargo, su relación como banda ―al menos tras llegar a la fama― no parece haber sido tan idílica como nos gustaría creer. Scorpio, por ejemplo, ha asegurado que Flash ―a quien conocemos por haber popularizado el scratch― no hizo gran contribución a las canciones más importantes del grupo pero sí construyó su nombre a costa de ellos. 

Aunado a esto, cabe destacar que la autoría de “The Message” corresponde a Duke Bootee, Jiggs Chase y Sylvia Robinson, músicos de sesión y presidenta de Sugar Hill Records, respectivamente, así como a Melle Mel (Melvin Glover) de los Furious Five. Él es el único integrante del grupo que rapea en el tema junto a Duke Bootee.

Grandmaster Flash (Joseph Saddler) y los otros cuatro ―The Kidd Creole, Keith Cowboy, Mr. Ness/Scorpio y Rahiem― tienen presencia hacia el final de la canción, en donde los acosa y arresta la policía diciendo que “ellos son el problema”.

“Estábamos acostumbrados a hacer música de fiesta, alardeando sobre lo buenos que éramos”, explicó en 2005 Melle Mel sobre “The Message”, canción que en un principio no les interesaba tanto, a NPR. Afortunadamente, decidieron salirse del molde, sin saber que rapear acerca de ese ghetto al que pertenecían sentaría precedentes en el hip hop.

El mensaje y referencias que llegaron al mainstream con Grandmaster Flash and the Furious Five

En “The Message”, las habilidades requeridas de un MC todavía no se elevaban como lo harían en la década de los noventa. Esto funcionó para dar mayor claridad al mensaje social del tema, cuya audacia radica en la descripción de una cruda realidad.

“The Message”, de Grandmaster Flash and the Furious Five, habla sobre drogas, prostitución, la probabilidad de una muerte temprana, la prisión como destino inminente y hasta el interés de dejar la escuela para hacer dinero de cualquier manera. Con estos referentes de violencia y pobreza se podía identificar cualquier persona de barrios pobres, afectados por un sistema destinado a reprimirlos

El coro del tema compara a la ciudad con una jungla, a la vez que se refiere a estar al borde del abismo. La rola también retoma imágenes y recuerdos de malos olores, falta de dinero, cucarachas, deudas, indigentes, basura, padrotes, robos, violencia callejera, inseguridad y posesión de armas. Aunque estos temas siguen siendo el pan de todos los días, en ese momento representaron una ruptura con los temas de lo que se hablaba en el pop.

De acuerdo con Rahiem, la frase A child is born with no state of mind, blind to the ways of mankind”, fue tomada del tema “Superrappin’” (1979) del mismo grupo.

Puedes acercarte más a la historia “The Message” con la serie The Get Down o el documental The Evolution of Hip Hop.


Letras / Lyrics de “The Message”, de Grandmaster Flash and the Furious Five

Introducción/ Duke Bootee

It’s like a jungle sometimes
It makes me wonder how I keep from going under (X2)

Verso 1/Melle Mel

Broken glass everywhere
People pissing on the stairs, you know they just don’t care
I can’t take the smell, can’t take the noise
Got no money to move out, I guess I got no choice
Rats in the front room, roaches in the back
Junkies in the alley with a baseball bat
I tried to get away, but I couldn’t get far
‘Cause a man with a tow truck repossessed my car

Coro/ Melle Mel

Don’t push me ‘cause I’m close to the edge
I’m trying not to lose my head
Ah-huh-huh-huh-huh

It’s like a jungle sometimes
It makes me wonder how I keep from going under

Verso 2/ Melle Mel

Standing on the front stoop, hanging out the window
Watching all the cars go by, roaring as the breezes blow
A crazy lady livin’ in a bag
Eating out of garbage pails, used to be a fag hag


Said she’ll dance the tango, skip the light fandango

A zircon princess, seemed to lost her senses
Down at the peep show watching all the creeps
So she can tell her stories to the girls back home


She went to the city and got so, so saditty

She had to get a pimp, she couldn’t make it on her own

Don’t push me ‘cause I’m close to the edge
I’m trying not to lose my head
Ah-huh-huh-huh-huh


It’s like a jungle sometimes
It makes me wonder how I keep from going under (X2)

Verso 3: Duke Bootee

My brother’s doing bad, stole my mother’s TV
Says she watches too much, it’s just not healthy

All My Children in the daytime, Dallas at night
Can’t even see the game or the Sugar Ray fight

The bill collectors, they ring my phone
And scare my wife when I’m not home

Got a bum education, double-digit inflation
Can’t take the train to the job, there’s a strike at the station

Neon King Kong standing on my back

Can’t stop to turn around, broke my sacroiliac
A mid-range migraine, cancered membrane
Sometimes I think I’m going insane, I swear I might hijack a plane

Se repite Coro**

Verso 4/ Duke Bootee

My son said, “Daddy, I don’t wanna go to school
‘Cause the teacher’s a jerk, he must think I’m a fool
And all the kids smoke reefer, I think it’d be cheaper
If I just got a job, learned to be a street sweeper
Or dance to the beat, shuffle my feet
Wear a shirt and tie and run with the creeps‘Cause it’s all about money, ain’t a damn thing funny
You got to have a con in this land of milk and honey


They pushed that girl in front of the train
Took her to the doctor, sewed her arm on again
Stabbed that man right in his heart
Gave him a transplant for a brand new start


I can’t walk through the park ‘cause it’s crazy after dark

Keep my hand on my gun ‘cause they got me on the run
I feel like a outlaw, broke my last glass jaw
Hear them say, ‘You want some more?’ Livin’ on a see-saw”

Coro/ Duke Bootee

Don’t push me ‘cause I’m close to the edge
I’m trying not to lose my head
 (Say what?)

It’s like a jungle sometimes
It makes me wonder how I keep from goin’ under (X4)

Verso 5/ Melle Mel

A child is born with no state of mind
Blind to the ways of mankind

God is smiling on you, but he’s frowning too
Because only God knows what you’ll go through
You’ll grow in the ghetto living second-rate
And your eyes will sing a song of deep hateThe places you play and where you stay
Looks like one great big alleyway
You’ll admire all the number-book takers
Thugs, pimps and pushers and the big money-makers
Driving big cars, spending twenties and tens
And you wanna grow up to be just like them, huh
Smugglers, scramblers, burglars, gamblers
Pickpocket peddlers, even panhandlers
You say, “I’m cool, huh, I’m no fool”
But then you wind up droppin’ out of high school
Now you’re unemployed, all null and void
Walking ‘round like you’re Pretty Boy Floyd

Turned stick-up kid, but look what you done did
Got sent up for a eight-year bid
Now your manhood is took and you’re a maytag
Spend the next two years as a undercover fag

Being used and abused to serve like hell
‘Til one day you was found hung dead in the cell
It was plain to see that your life was lost
You was cold and your body swung back and forth
But now your eyes sing the sad, sad song
Of how you lived so fast and died so young, so

Coro/ Melle Mel

Don’t push me cause I’m close to the edge
I’m trying not to lose my head
Ah-huh-huh-huh-huh


It’s like a jungle sometimes
It makes me wonder how I keep from going under
Huh, ah-huh-huh-huh-huh (X2)

Outro (sketch)

Yo, Mel, you see that girl there?
Yeah, man (Ooh-ooh)
Yo, that sound like Cowboy, man
Cool
Yo, what’s up, Money?
Yo
Hey, where’s Creole and Rahiem at, man?
I think they upstairs cooling out
So what’s up for tonight, y’all?
Yo, we could go down to Fever, man
Let’s go check out Junebug, man
Ayo, you know that girl Betty?
Yeah, man
Her moms got robbed, man
Not again, man (What?)
She got hurt bad
When did this happen? When did it happen?
What’s goin’ on?
Freeze, don’t nobody move nothin’, y’all know what this is
What’s up?
Get ‘em up, get ‘em up, man
We down with Grandmaster Flash and the Furious Five, man
Grandmaster Five?
What is that, a gang?
No, man
Just shut—ayy, shut up, I don’t wanna hear your mouth
Shut up
Excuse me, officer, officer, what’s the problem?
Ain’t no—you the problem, you the problem
Yo, yo, you ain’t gotta push me, man
Get in the car, get in the car
Get in the God…
I said, “Get in the car”
Why is he doggin’ us, man?